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Cáncer y tumores

Conozca qué es el cáncer, los tipos de tumores más frecuentes y los tratamientos que pueden seguirse para cada uno de ellos.

Dmedicina.com   |  31/03/2009 13:57

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¿Qué es?

El cáncer es una enfermedad de las células que componen las distintas partes de nuestro organismo. En un individuo sano, las células se dividen y después, como todo ser vivo, mueren; este proceso de muerte, o suicidio celular, también se denomina apoptosis.

Durante los primeros años de vida, las células se multiplican con rapidez, hasta alcanzar la edad adulta, en ese momento la división celular se produce no para crecer, sino para reparar los tejidos que se van deteriorando o paliar determinadas lesiones. A diferencia de las células sanas, las cancerosas continúan multiplicándose, por un cúmulo de causas aún desconocidas, en las que pueden influir factores genéticos y exógenos (estilo de vida, medioambiente, infecciones víricas, etc.) Esta continua división celular produce acumulaciones de células o bultos anómalos, que son los tumores .

Tipos de tumores

Los tumores pueden ser benignos o malignos. Si el tumor es benigno, las células se multiplican de forma descontrolada, pero no se extienden a otras partes del organismo. Generalmente, los tumores benignos no ponen en peligro la vida, aunque si continúan creciendo, la presión puede terminar afectando a los órganos cercanos, por lo que suele ser necesario extirparlos. En cambio, si el tumor es maligno (cáncer), las células que lo forman tienen capacidad para extenderse a otras áreas del organismo y también pueden crecer en estos órganos. Esta propagación es lo que se denomina metástasis .

A pesar de los órganos que están afectados por la metástasis, el cáncer está determinado por el lugar originario donde se forma; así, si un cáncer de mama se propaga o metastatiza en los huesos, sigue siendo un cáncer de mama.

Las células cancerosas utilizan como vías de transmisión el sistema sanguíneo y el linfático. El sistema linfático está compuesto por los ganglios y vasos linfáticos, distribuidos por todo el organismo. Los vasos linfáticos son similares a los sanguíneos, salvo que en lugar de sangre, transportan linfa, un líquido compuesto por desechos de tejido y de células inmunológicas, que constituyen los restos de la lucha que el organismo ha mantenido contra una infección. Los ganglios linfáticos son pequeños grupos de células, que conectan los vasos linfáticos; los ganglios resultan esenciales para combatir las infecciones.

Una de las fórmulas para analizar la gravedad de un cáncer, reside en comprobar si las células cancerosas han invadido el sistema linfático y se han extendido a los ganglios. Además, hay cánceres que no forman tumores sólidos: la leucemia, por ejemplo, es un cáncer de la sangre. Para determinar si un tumor es benigno o maligno, los especialistas recurren a una prueba de análisis, llamada biopsia . Un tumor puede detectarse cuando ha adquirido un tamaño de entre 0,5 y 1 cm de diámetro; el médico extrae una pequeña muestra del tejido tumoral y la observa al microscopio, para determinar el tipo de células que lo forman.

Aproximadamente, existen 200 tipos diferentes de cáncer, cada uno de los cuales requiere un tratamiento específico, dependiendo de su tamaño, de su capacidad de propagación y de la respuesta que ofrezca a las distintas terapias aplicables.

Tratamientos

Con el fin de administrar el tratamiento más adecuado, los médicos realizan una clasificación en la que establecen el tamaño, los ganglios linfáticos afectados y el grado de metástasis o propagación a otros órganos, si es que hay.

La clasificación más utilizada es el sistema TNM, creado por el Comité Conjunto Americano del Cáncer. Cada letra alude a una característica, que se define con un número: T (tamaño), seguido de un número del 0 al 4, se refiere al tamaño del tumor, cuanto más grande es el cáncer, mayor es el número N (nódulos), del 0 al 3, hace alusión a los ganglios linfáticos que se encuentran afectados por las células cancerosas M (metástasis) y un 0 ó 1, indica si el cáncer se ha extendido o no a otros órganos

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