¿Para qué sirve el páncreas?

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Más del 95% de las células del páncreas son glándulas exocrinas, encargadas de producir jugo pancreático, que contiene enzimas que desintegran las grasas y las proteínas de la alimentación para que las sustancias nutritivas puedan ser absorbidas por el intestino delgado y utilizadas por el organismo para reparar tejidos o para favorecer el crecimiento. Unos conductos denominados exocrinos llevan el jugo pancreático al conducto biliar común y, eventualmente, al intestino delgado.

En cambio, sólo un pequeño porcentaje de las células del páncreas son glándulas endocrinas, dispuestas en pequeños grupos o cúmulos llamados islotes de Langerhans. Las células de los islotes liberan tres hormonas que hacen posible que el cuerpo metabolice (descomponga y digiera) la comida. También regulan el uso que el cuerpo hace de la glucosa, que es la fuente de energía para muchas de las actividades diarias de todas las células. Cuando el páncreas funciona normalmente, la concentración de glucosa en sangre varía como respuesta a una extensa variedad de sucesos, situaciones de estrés o infecciones, pero permanece en sus límites normales.

Las tres hormonas que produce este órgano son las siguientes:

1. La primera es la insulina que se segrega cuando la concentración de glucosa en sangre aumenta. Esto ocurre poco después de comer. Los músculos y células grandes son estimulados por la insulina para absorber la glucosa que necesitan como "combustible" para realizar otras actividades. La glucosa que sobra es almacenada por el hígado en forma de un almidón llamado glucógeno.

2. La segunda hormona que produce el páncreas es el glucagón. Cuando es necesario, contribuye a la descomposición del glucógeno almacenado en el hígado y a su utilización como "carburante". Esto aumenta la concentración de azúcar en la sangre.

3. La tercera hormona que produce el páncreas es la somatostatina, que es la responsable de regular la producción y transmisión de las otras dos, insulina y glucagón.

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