Última actualización: Martes 28 de Julio de 2015 - a las 13:30h

Hepatitis A

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Qué es

La hepatitis A es una enfermedad hepática causada por el virus de la hepatitis A. Este virus se transmite principalmente cuando una persona que no está infectada y no está vacunada come o bebe algo contaminado por heces de una persona infectada por ese virus.

Esta patología está vinculada con la falta de agua salubre, la mala higiene personal y un saneamiento deficiente.

Mientras que la hepatitis B y la hepatitis C provocan hepatopatía crónica, ésta no aparece en la hepatitis A. Además, al contrario que los otros dos tipos, la hepatitis A no suele ser mortal. Sin embargo, puede provocar debilidad e insuficiencia hepática aguda, que sí está asociada a un alto riesgo de mortalidad.

El virus de la hepatitis A es una de las causas más frecuentes de infección de transmisión alimentaria.

Causas

Esta enfermedad se transmite por el virus de la hepatitis A. Las principales causas que pueden provocar el contagio son:

  • Comer o beber alimentos contaminados por heces con el virus. Las frutas, las verduras, los mariscos, el hielo y el agua son fuentes comunes del virus de la hepatitis A.
  • Estar en contacto con las heces o la sangre de un enfermo con hepatitis A.
  • No seguir hábitos higiénicos adecuados. Por ejemplo, una persona que no se lava las manos después de ir al baño puede transmitir el virus a un objeto o alimento.
  • Practicar sexo oral o sexo anal con una persona infectada.

Síntomas

El virus de la hepatitis A tiene un periodo de incubación que dura entre 14 y 28 días, por lo que los síntomas no se presentan hasta que haya pasado este tiempo.

Los síntomas de la enfermedad son comunes a las formas de hepatitis A, B y C. La persona que contrae cualquiera de las formas de hepatitis, A, B o C, acostumbra a sentirse como si tuviera la gripe. Hay síntomas que aparecen siempre, y otros que sólo los presentan algunas personas. Otras, incluso no presentan ninguno. Normalmente, los adultos son aquellos que sufren los síntomas con más frecuencia que los niños, y también cuentan con un mayor índice de mortalidad.

De cualquier forma, si aparecen algunos de los trastornos que siguen a continuación, lo aconsejable es acudir al médico. Si éste sospecha que puede tratarse de hepatitis, seguramente hará un análisis sanguíneo.

Síntomas habituales:

  • Cansancio.
  • Náuseas.
  • Fiebre.
  • Pérdida del apetito.
  • Dolor de estómago.
  • Diarrea.

Síntomas que sólo presentan algunas personas:

  • Oscurecimiento de la orina.
  • Excrementos de color claro.
  • Color amarillento de ojos y piel (ictericia).

Prevención

La Organización Mundial de la Salud establece tres puntos clave para evitar contraer la hepatitis A: mejorar el saneamiento, la inocuidad de los alimentos y la vacunación.

La mejora del saneamiento está especialmente relacionada con el abastecimiento de agua, que es uno de los reservorios más comunes del virus. Así, se puede evitar que el agua quede contaminada adaptando sistemas adecuados para potabilizar el agua, eliminando las aguas residuales o adoptando medidas higiénicas básicas como el lavado de manos frecuente.

Otra forma de prevenir la enfermedad es mediante la vacunación:

Vacunación en bebés:

Se recomienda en todos los bebés. La primera inyección se administra en cualquier momento entre la 4ª y la 8ª semana de vida, pero si la madre es portadora se administra a las 12 horas del nacimiento; la segunda, entre los 30 días y los dos meses de edad (dependiendo de cuándo se haya administrado la primera).

Vacunación en niños mayores y adultos: 

También pueden vacunarse los niños y los adultos que no lo hayan hecho antes. La vacunación se realiza a lo largo de seis meses, durante los que hay que ponerse dos inyecciones. Los niños que no se han vacunado deben hacerlo. Pero además, este método preventivo, que se conoce como vacuna combinada, está especialmente indicado en:

  • Viajeros en zonas endémicas del virus A y B: África, América del Sur, Mediterráneo Oriental, Sudeste Asiático, China y las islas del Pacífico (excepto Australia, Nueva Zelanda y Japón).

  • Homosexuales masculinos con múltiples compañeros sexuales.

  • Consumidores de drogas por vía parenteral.

  • Pacientes hemofílicos.

  • Personal sanitario de hospitales.

  • Personas con hepatopatía crónica.

Aunque la mayoría de los niños que reciben la vacuna no tienen efectos secundarios, a veces pueden darse problemas menores, como enrojecimiento o molestia en el lugar de la inyección. Los problemas más graves asociados a la misma son muy raros.

No obstante no se recomienda la administración de la vacuna:

  • Ante cualquier enfermedad infecciosa más grave que un resfriado.

  • Si después de una dosis de la vacuna se da una reacción alérgica intensa.

Por último, para prevenir el contagio los especialistas recomiendan prestar atención a los cuidados personales y a la higiene. Algunas recomendaciones son:

  • Usar guantes si tiene que tocar la sangre de otra persona.

  • No usar el cepillo de dientes o la máquina de afeitar de una persona infectada, o cualquier otra cosa que pudiera tener restos de su sangre.

  • Asegurarse de que los instrumentos estén limpios, en caso de hacerse un tatuaje o perforación (piercing) en alguna parte del cuerpo.

Tipos

Según la forma en la que se contrae la hepatitis, se habla de:

Hepatitis epidémica: 

Se contrae de forma directa por ingestión de un alimento en malas condiciones: leche, mantequilla, mariscos, etcétera.

Hepatitis de inoculación:

Se contrae durante un acto terapéutico que comporte inyección de sangre u otros productos que la contengan, o por utilización de material contaminado (agujas, jeringas, etcétera). El periodo de transmisión es el tiempo en qué la persona portadora del virus de la hepatitis puede contagiar a otras personas. Es importante darse cuenta de que una persona portadora, aunque no tenga síntomas, puede contagiar la enfermedad. Se contagia por el contacto con excrementos de una evacuación intestinal, que puede producirse de diversas formas:

  • Tocar el excremento de una persona infectada (por ejemplo, cuando se le cambia el pañal a un bebé infectado), y luego comer o beber con las manos sucias.
  • Comer alimentos preparados por alguien que ha tocado excremento infectado.
  • Beber agua contaminada con excremento infectado (muy frecuente en los países en desarrollo).
  • Tener relaciones sexuales anales con una persona infectada.

Diagnóstico

Según la OMS, los casos de hepatitis A son clínicamente indistinguibles de otros tipos de hepatitis víricas agudas. El diagnóstico se establece mediante la detección en la sangre de anticuerppos IgM e IgG dirigidos específicamente contra el VHA. Otra prueba es la reacción en cadena de la polimerasa con retrotranscriptasa (RT-PCR), que detecta el ARN del virus de la hepatitis A, pero puede necesitar laboratorios especializados.

Tratamientos

No existe un tratamiento específico para la hepatitis A más allá de las vacunas, pero la mayoría de personas que contraen la hepatitis A se recuperan por sí solas en pocas semanas. No obstante, es muy importante seguir algunas indicaciones:

  • Guardar cama durante varios días o semanas, según el estado general de la persona.

  • Seguir una dieta rica en proteínas y pobre en grasas (para hacer descender el nivel de transaminasas en sangre).

  • Tomar abundantes líquidos (agua o zumos).

  • No tomar bebidas alcohólicas hasta que se haya restablecido por completo.

  • Tomar los medicamentos que el médico indique (no actúan contra la hepatitis, pero sí alivian los síntomas y ayudan a sentirse mejor).

  • Evitar algunos tipos de medicamentos como analgésicos y tranquilizantes.

  • Al vomitar o tras los episodios de diarrea, es importante volver a rehidratarse lo antes posible.

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Epidemiología

La hepatitis A es muy frecuente en aquellos países con condiciones salubres e higiénicas pobres. En estos países, más del 90 por ciento de los niños han contraído la enfermedad en algún momento, aunque no muestren síntomas de ello. En zonas donde las condiciones de salud son intermedias, el virus es más frecuente entre los adultos, mientras que en los países más desarrollados apenas tiene prevalencia.

 

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