Última actualización: Lunes 08 de Febrero de 2016 - a las 15:30h

Leishmaniasis

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Qué es

La leishmaniasis es una enfermedad de tipo infeccioso causada por un parásito protozoo del género leishmania, transmitida por la picadura de un flebótomo infectado. Este mosquito puede resultar perjudicial tanto para personas como para animales y se localiza en zonas rurales con clima mediterráneo, subtropical y tropical.

Se han informado de casos de esta enfermedad en todos los continentes a excepción de Australia. En los países de América del Sur suele ser más común en zonas como México.   

Causas

La enfermedad afecta con frecuencia a las regiones más pobres del planeta y está asociada a la malnutrición, los desplazamientos de población, las malas condiciones de vivienda, la debilidad del sistema inmunitario o la falta de recursos.

Además, esta infección está vinculada a los cambios ambientales, como la deforestación, la construcción de presas, los sistemas de riego y la urbanización.

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), se estima que cada año se producen 1,3 millones de nuevos casos y entre 20.000 y 30.000 de ellos son causa de muerte.

Otra fuente de infección son los animales: roedores, perros y diversos mamíferos salvajes. En muchas regiones del continente africano la enfermedad es endémica en perros y carnívoros salvajes.

Las personas pueden contagiarse de la enfermedad en estos casos si reciben picaduras de una mosca de la arena que haya picado anteriormente a un mamífero infectado.

La enfermedad también puede transmitirse de madres a hijos y a través de transfusiones de sangre o agujas infectadas.

Síntomas

En el caso de la leishmaniasis cutánea, los síntomas dependen de donde estén localizadas las lesiones y abarcan:

  • Dificultad para respirar y para deglutir.
     
  • Úlceras y desgaste en la boca, la lengua, las encías, los labios, la nariz y el tabique nasal.
     
  • Congestión nasal, rinorrea y hemorragia nasal.
     
  • Llagas en la piel propensas a convertirse en úlceras que se curan muy lentamente.

En la leishmaniasis visceral, en el caso de los niños, la infección comienza con tos, diarrea, fiebre y vómitos.

Los adultos generalmente presentan fiebre que dura entre dos semanas y dos meses, acompañada de fatiga, debilidad que aumenta a medida que avanza la enfermedad y pérdida del apetito.

Otros síntomas de este tipo de leishmaniasis son:

  • Molestia en el abdomen y pérdida de peso.
  • Sudores fríos y disminución del volumen del cabello.
  • Piel escamosa y oscurecida. 

Prevención

Para prevenir esta enfermedad es importante evitar las picaduras de los mosquitos flebótomos de las siguientes maneras:

  • Colocando toldos de malla fina alrededor de las camas y en las ventanas, en zonas donde está presente la enfermedad.
     
  • Usando repelentes de insectos y ropa protectora.
     
  • A nivel de salud pública, se deben tomar medidas para reducir las poblaciones de estos insectos y controlar los estanques públicos.

Es importante tener en cuenta estas recomendaciones ya que no existen vacunas ni medicamentos que prevengan la enfermedad

Hombre en una cama con mosquitera en India.

Uno de los métodos para prevenir la picadura que causa la enfermedad es colocar una malla fina alrededor de la cama.

Tipos

Existen tres tipos de leishmaniasis:

  • La leishmaniasis cutánea: Este tipo afecta a la piel y a las membranas mucosas. Las llagas que pueden aparecer en la piel empiezan, normalmente, en la región donde se ha producido la picadura del flebótomo.
     
  • La leishmaniasis sistémica o visceral: Afecta a todo el cuerpo y suele desarrollarse entre dos y ocho meses después de la picadura del flebótomo.
    Es frecuente que el paciente no haya advertido la presencia de llagas en la piel pero puede tener complicaciones que resulten mortales ya que el parásito daña el sistema inmunitario, disminuyendo el número de células que combaten la enfermedad.
     
  • La leishmaniasis mucocutánea: Conduce a la destrucción total o parcial de las membranas mucosas de la nariz, la boca y la garganta. 

 

Diagnóstico

Para diagnosticar la infección el especialista combina la realización de un examen clínico con pruebas parasitológicas o serológicas. Estas últimas tienen un valor limitado en la leishmaniasis cutánea y mucocutánea.

Otras pruebas que pueden llevarse a cabo son:

  • Biopsia de medula ósea, del hígado o de los ganglios linfáticos.
  • Cultivos y análisis de sangre completos, además de otras pruebas para comprobar los anticuerpos inmunofluorescentes.

Tratamientos

El tratamiento de esta enfermedad debe realizarse bajo control médico. Se utilizan los antimoniales pentavalentes, como el estibogluconato sódico o el antimoniato de meglumina, administrándose por vía intravenosa o intramuscular en dosis única diaria.

Están contraindicados en personas que padezcan una insuficiencia renal, hepática cardiaca y en aquellas afectadas por una tuberculosis.

Puede necesitarse cirugía plástica para corregir la posible desfiguración que se haya producido en la piel a causa de las llagas en la leishmaniasis cutánea.

Con poca frecuencia, los pacientes con leishmaniasis viral resistente a los medicamentos pueden necesitar la extirpación del bazo (esplenectomía). 

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Otros datos

Existe una secuela de la leishmaniasis visceral denominada dérmica poskala-azar y se caracteriza por una erupción localizada habitualmente en la cara, los brazos, el tronco y otras partes del cuerpo.

Esta forma se localiza generalmente en zonas de África oriental o en el subcontinente indio y aparece entre seis meses y un año después de la curación de la leishmaniasis visceral o también denominada kala-azar. 

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